La Reserva de la Biosfera los llanos del Kafue, el río que lo atraviesa, cubre más de 2.600.000 hectáreas, atravesando varios zonas de importancia arqueológica e histórica, así como un sitio Ramsar y un Área Importante para las Aves.

Un lugar increíble para visitar en el Día Mundial de los Humedales 2024, que se celebra el próximo 2 de febrero, y en el que poder descubrir paisajes únicos con el agua como eje principal, y plantas y animales que conviven en perfecta armonía.

Parques nacionales

Los llanos del Kafue incluyen dos parques nacionales, el parque nacional de Lochinvar, de 428 km², y el parque nacional de Laguna Azul, de 500 km².

Ambos parques fueron establecidos en los años 1970 en tierra utilizadas para la ganadería. Lonchivar es famoso por el gran número de antílopes cobos de leche, y posee una de las mayores poblaciones de la vulnerable grulla carunculada (Bugeranus carunculatus).​La laguna azul, está situada al norte del río.

Alberga más de 400 especies de aves y varios mamíferos, como cebras, búfalos cafre, sitatungas, hipopótamos y el endémico antílope cobo. 

El cobo o antílope leche (Kobus leche kafuensis), está especializado en vivir en las condiciones pantanosas que existen en los llanos. Se estima que había unos 250.000 cobos viviendo en los llanos de Kafue en 1931, siendo uno de los animales con mayor aprovechamiento del ecosistema, con 11.000 kg por km².

En 2005 el número de cobos leche había descendido a unos 38.000, un número que se había estabilizado en el nuevo censo de 2009. La disminución de antílopes se debe a la construcción del embalse de Itezhi-Tezhi y la reducción de las inundaciones en volumen y tiempo, así como la caza furtiva y las presiones de los ganaderos.

Animales

Ñus peleando. Imagen de Herbert Aust en Pixabay.

Junto con los cobos leche, las cebras, son los animales dominantes entre los grandes mamíferos. Ñus (Connochaetes), búfalos, antílopes ruanos (Hippotragus equinus), kudus (Tragelaphus) e hipopótamos están presentes sobre todo en los parques nacionales de Lochinvar y Laguna Azul.

En cuanto a las aves, hay más de 450 especies amenazadas y el área ha sido considerada Bird and Biodiversity Area (IBA) por BirdLife International.

Los llanos son el hogar de grandes concentraciones de aves acuáticas residentes y migratorias que incluyen importantes zonas de cría en la profundidad de los pantanos. También abundan las rapaces, como los buitres.

Los llanos son un importante hábitat para la grulla carunculada (Bugeranus carunculatus), en la lista roja de las especies vulnerables.​ En los años 1970 había entre 2.000 y 3.000 ejemplares y en 2002 quedaban menos de 1.000.

Otras importantes especies que se encuentran aquí son la grulla coronada cuelligrís (Balearica regulorum), la garceta de garganta roja (Egretta vinaceigula), el buitre orejudo o buitre torgo (Torgos tracheliotus), el cernícalo primilla (Falco naumanni) y el rey de codornices (Crex crex).

Animal

Antílope cobo (Kobus leche kafuensis) por Tony Hisgett.

Ecosistemas de los llanos de Kafue

Los llanos de Kafue abarcan un mosaico de ecosistemas cuyo reino es el África subsahariana, mientras que el bioma es el humedal y la provincia biogeográfica es afrotropical.

El sitio consta de marismas y llanuras aluviales, termitarias, pastizales, zonas boscosas y áreas geotérmicas. La llanura aluvial recibe agua del río Kafue cuando el río crece y desborda su cauce principal durante la temporada de lluvias. Estos caudales se complementan con afluentes alimentados por las lluvias.

Los llanos del Kafue consisten en un complejo patrón de terrenos inundables, lagunas, brazos muertos, meandros abandonados, pantanos y diques rodeados por herbazales y tierras boscosas.

Los suelos de los llanos son de textura dura y tienden a romperse en grandes terrones cuando se secan y a volverse muy pegajosos cuando están húmedos.

Estos suelos principalmente negros o de un gris oscuro producen unas depresiones conocidas como gilgai, que consisten en una serie de pequeñas elevaciones de 20 a 60 cm que forman depresiones circulares de 2 a 7 m de diámetro, propias de los suelos arcillosos y los climas con estaciones muy diferenciadas.

La principal vegetación de los llanos es el bosque de miombo, mopane, acacia y Combretum, la pradera de termitas, la pradera inundable, los pantanos permanentes y los diques y lagunas.

Los llanos comprenden dos ecorregiones, el área central está clasificada como pradera inundada del Zambeze, y las áreas que la rodean como sabana arbolada de mopane del Zambeze.

Pradera inundada del Zambeze

La pradera inundada del río Zambeze es el segundo humedal más grande de Zambia. Se trata, principalmente, de un humedal ribereño formado por el río Zambeze y sus llanuras aluviales formadas naturalmente.

Las pequeñas colinas diseminadas en estas llanuras se destacan como islas durante los períodos de inundaciones que se extienden de febrero a marzo.

Hay escasa vegetación ribereña, pequeños rodales de Acacia albida en las llanuras aluviales, Syzygium guineens a lo largo del canal principal del río y parches de matorrales de Diplorhynchus y bosques de Borassus en las zonas del norte.

Los bosques semiperennes que se encuentran en las arenas del Kalahari tienen especies económicamente importantes como Baikiaea plurijuga y Pterocarpus angolensis.

El sitio alberga al vulnerable león (Panthera leo), varios reptiles endémicos y la segunda migración más grande del mundo del ñu azul (Connochaetes taurinus), así como muchas aves acuáticas.

Es una importante zona de desove de peces, con alrededor de 80 especies diferentes de peces, y por lo tanto sirve como fuente de sustento para los habitantes locales, además de la recolección de otros recursos de los humedales como juncos y juncos para la artesanía y el cultivo de arroz.

Las amenazas potenciales incluyen la pesca no sostenible, la caza furtiva de animales que dependen de los humedales y el dragado de canales. 

Sabana arbolada de mopane del Zambeze

La sabana arbolada de mopane del Zambeze es una ecorregión de sabana que ocupa una extensión de 182.700 kilómetros cuadrados, limitada al norte por el río Luangwa y al sur por el Pongola.

La parte más extensa de esta ecorregión se extiende desde Suazilandia, a través del nordeste de Sudáfrica, el sur de Zimbabue, el oeste de Mozambique y, a lo largo del valle del Zambeze, por el norte de Zimbabue.

Baobab

Baobab africano, Adansonia digitata, «Diego Delso, delso.photo, License CC-BY-SA.

Hay varios grupos étnicos, la mayoría de los cuales hablan dialectos de los idiomas principales. Los principales grupos étnicos de la zona son el pueblo Tonga bajo el mando de los jefes Hamusonde, Nalubamba, Monze y Choongo, y el pueblo Ila del jefe Shakumbila.

Grupos étnicos

Se cree que los batwa (o twa) se encuentran entre los primeros habitantes de los llanos de Kafue, aunque ahora son minoritarios, asentados en las tierras altas en torno al cauce del río Kafue, donde viven ante todo de la pesca.

Los batwa se consideran supervivientes de los bosquimanos nómadas que habitaron Zambia antes que los pueblos bantúes empezaran a llegar desde la cuenca del Congo, al norte.

El área tiene la mayor población ganadera del país, con rebaños de hasta 4.000 cabezas de ganado pastando en sus llanuras aluviales durante la estación seca. Está habitada principalmente por pastores trashumantes Ila/Balundwe, que también practican la pesca y la agricultura.

En la temporada de lluvias, la mayoría de las comunidades se retiran de los llanos de Kafue a aldeas permanentes en el borde y fuera de la reserva de la biosfera. Este método tradicional ‘kuwila’ de producción ganadera se practica en tierras consuetudinarias a medida que las inundaciones disminuyen de julio a noviembre.

La zona está actualmente dominada por al menos 21 grupos de granjeros y ganaderos de lenguas ila y tonga, que llegaron a la zona hace entre 200 y 300 años.

A ellos se añaden las comunidades de pescadores de otras partes del país que acuden estacionalmente. Estos inmigrantes son mayoritariamente bembas de norte del país, del cinturón del cobre de la provincia de Copperbelt, y lozis de la provincia Occidental.

La población de ha incrementado notablemente desde los años 1970 hasta los años 2004 con la instalación de al menos 11 campamentos de pesca permanentes, cada uno de los cuales ocupa al menos a 500 pescadores. A esto se añade un gran número de campamentos temporales en época seca.

En algunos casos, los batwa son marginados por otros grupos étnicos, particularmente los pescadores bemba y lozi, que los consideran inferiores.

Por contraste, los ila son tenidos en alta consideración por los otros grupos, debido a haber sido siempre uno de los grupos ganaderos más ricos de la región, aunque la pesca y la caza juega un papel igualmente significativo en la región.