La contaminación atmosférica representa una gran amenaza para la salud y el clima. Según la Organización Mundial de la Salud (OMS) la contaminación ambiental causa unas 6,5 millones de muertes prematuras cada año.

Muertes de niños provocadas por la contaminación del aire

Los niños en Borneo usan máscaras cuando juegan afuera de casa debido a la contaminación del aire. Foto de Aulia Erlangga / CIFOR

Se estima que mas del 80% de las personas que viven en áreas urbanas donde la calidad del aire excede los 20 μg/m3 de media anual establecido por la OMS, y los países más pobres sufren las mayores exposiciones.

Según un nuevo estudio, la contaminación por partículas finas transportadas por el aire, tan pequeñas como el 3 por ciento del diámetro de un cabello humano, puede causar problemas respiratorios en los niños pequeños.

Los investigadores encontraron que incluso un breve aumento en partículas particuladas PM2.5 (PM) que tienen un diámetro de menos de 2.5 micrómetros, podría resultar en el desarrollo de infecciones agudas de las vías respiratorias inferiores como bronquiolitis en niños pequeños, que en última instancia conduce a un mayor número de visitas de médicos.

En el estudio, un equipo de Intermountain Healthcare, la Universidad Brigham Young y la Universidad de Utah analizaron más de 146,397 pacientes de infecciones agudas de las vías respiratorias inferiores (ALRI)  tratados entre 1999 y 2016 en las instalaciones de Intermountain Healthcare en toda la región del Frente Wasatch de Utah.

El impacto de la contaminación del aire

“El hallazgo más importante de este estudio es que los procesos infecciosos de enfermedades respiratorias pueden estar influenciados por la contaminación de partículas en varios niveles“, autor principal Benjamin Horne, PhD, director de epidemiología cardiovascular y genética en el Intermountain Medical Center Heart Institute en Salt Lake Ciudad, dijo en un comunicado. “Las implicaciones biológicas exactas de los hallazgos del estudio requieren más investigación”.

Los investigadores estimaron los niveles de PM2.5 basándose en los datos de la estación de monitoreo de la calidad del aire y realizaron mediciones en ubicaciones secundarias. Los períodos a corto plazo de elevación de PM2.5 se combinaron con el momento del aumento en las visitas de atención médica para ALRI.

El objetivo del estudio fue determinar si había una asociación entre PM2.5 y el ALRI en niños muy pequeños. Los investigadores también querían saber si existía la misma asociación para niños mayores, adolescentes y adultos.

El equipo encontró niveles elevados de PM2.5 tanto en niños como en adultos con ALRI, incluso en recién nacidos y niños pequeños de hasta dos años.

Según el estudio, casi el 60 por ciento de los niños de EE. UU. sufren las concentraciones de PM2.5 por encima de los estándares de calidad del aire, pero el estudio ocurrió en un área con un nivel de PM2.5 diario promedio menor que las grandes ciudades como Los Ángeles y Nueva York .

Sin embargo, la contaminación del aire puede quedar atrapada en los valles de alta montaña del Frente Wasatch, especialmente durante las inversiones de temperatura, que normalmente ocurren en los meses de invierno.

Más susceptible a infecciones

“La contaminación del aire en sí misma puede hacer que el cuerpo humano sea más susceptible a las infecciones o puede perjudicar la capacidad del cuerpo para combatir a los agentes infecciosos”, dijo Horne.”Es posible que la PM2.5 cause daño a las vías respiratorias, de modo que un virus pueda causar una infección con éxito o que la PM2.5 afecte la respuesta inmunitaria, de modo que el cuerpo adopte una respuesta menos efectiva para combatir la infección.

“Esto podría conducir a períodos más largos de síntomas de infecciones agudas de las vías respiratorias inferiores o síntomas más graves que requieren una mayor intensidad de atención médica para la persona infectada”, agregó. “También puede ser que los períodos de aumentos agudos en PM2.5 conduzcan a las personas a permanecer en lugares cerrados más donde están en contacto más cercano con otras personas que llevan agentes infecciosos y pueden transmitirles la infección”.

El estudio fue publicado en el American Journal of Respiratory and Critical Care Medicine.